Jasmin Kossenjans on Being Passionate About the Art She Sells

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Jasmin Kossenjans, gallery owner, JanKossen Contemporary

Gallery owner Jasmin Kossenjans is a storyteller with a love for unique and passionate art production. Her gallery, JanKossen Contemporary, recently exhibited at Art Paris and is currently hosting a solo show (May 7–June 6) for artist Troy Simmons. This summer, the gallery will take part in Art Southampton, as well as launch its new Fresh! initiative featuring new and emerging artists.

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Troy Simmons, installation view, Durchbruch (2014). Courtesy of JanKossen Contemporary.

How did Jan Kossen Contemporary start?
I started all this about 10 years ago, but in an off-space, more as a consultant. I speak Cantonese fluently, so I used to bring collector groups to China and visit the artists in their studios. That’s more or less where the seed was planted. The artists wanted to show with a gallery they could trust, but they couldn’t find one. It’s a problem over there and in the Middle East, especially Pakistan, because the whole idea of what a gallery is and what a gallery does is a new concept. I started my gallery in 2009, and began showing artists who could not show at home, since there was not a large audience.

How do you choose which artists to represent?
I never sell art that I don’t love, or that I wouldn’t have in my own personal collection. The way I select artists is not only by their production process and originality, but by their passion. Otherwise how do you expect me to be passionate? I know there is staying power if the artist is passionate. I don’t care how good an artwork is—I want them to care about their work and I want to hear the story behind what they are creating. I’m a storyteller. I like hearing people’s stories and knowing the background information. I also don’t do photography because I like unique artwork. I don’t like editions. I like the artists who get their hands dirty, who think about the composition and the materials.

Have you ever been sorry to see a work go?
There was this one particular situation—actually I was crying. I had the piece hanging in my living room. It was worth about $50,000 on the marketplace, and my husband said the artist would probably like me to sell it. But I really wanted to keep it. The work is by Korean artist Suh Jeong Min, and it has to do with spiritual Buddhism. It is blessed by a monk, and when it’s in a home it blesses the family. In the end, I turned down people who wanted to buy it because I thought they were buying it for the wrong reasons. They were asking the wrong questions, you know about percentages and price increases in the past year. In the end, I sent it to a woman I interviewed a few times. She genuinely appreciated the art. I feel like I’m losing my children when I sell a work of art because I have a relationship with both the artwork and the artist

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Suh Jeong Min, Lines of Travel XXII (2014). Courtesy of JanKossen Contemporary.

Have you always known this is what you’ve wanted to do?
No, it’s not really a job promoted to students at the university level. If I could turn back the clock though, something else I wouldn’t have minded doing is restoring art. But I’m too old to do that now. I was actually kind of lost at one point. I speak five languages and I’m good at business, but I get bored extremely easily. I was in the hotel business for a while, and then I decided to do freelance at a translating agency. Through that, I worked at a lot of art fairs, and at Cologne, which is when I fell in love with the whole thing. I love the village atmosphere, and I always try to introduce myself to my neighbors. You see some of those people more than your real family. They’re my second family.

How was your first art fair experience?
It was probably the first and last time in my life when I sold at an opening. I was in Istanbul, and I kid you not, it wasn’t even 10 minutes and someone walked in and bought five artworks. But it never happened again! It was a motivating experience that I look back on very fondly.

What hobbies do you have outside the art world?
I love coming back home to Basel. I live in an area where I can walk out and be in the fields in two minutes. I like nature. I’m very happy to just be in New York when I need to be, and then I escape back to my sanctuary. I like homey stuff, like cooking, because I travel so much. I have Art Paris coming up, then Art Basel in June, Hamptons probably in July, maybe Istanbul in November. The Delta people know my name. When you start recognizing flight personnel, you know you travel a lot. I need my roots, since I was brought up without them. I was born in Hong Kong, but I’m German. I lived in Singapore, Sydney, and now Switzerland. I’m trying really hard to avoid living in New York.

What are your greatest strengths and weaknesses?
I surprise myself with how quickly I can recover from a bad experience, such as investing in the wrong art fairs. In the face of disappointment, I have the ability to make sure other people can keep their motivation up. I also have to be a cheerleader for the artist and keep my emotions in check. The gallery business is an extreme sport. You need nerves of steel, and, at the end of the day, you have to be your own cheerleader. I had one year where I did one too many art fairs and I learned not to trust everything that I hear, especially from art organizers. I learned it the hard way that you need to have a strategy. Even if something seems very attractive to take part in, if it’s not part of my strategy, I won’t do it.


Jasmin Kossenjans es una galerista apasionada del arte. Su galería, JanKossen Contemporary, recientemente exhibida en Art Paris y que además, actualmente acoge una exposición individual (7 mayo a 6 junio) del artista Troy Simmons. No solo eso, este verano, la galería participará en Art Southampton,  y además contara con el lanzamiento de FRESH! Una iniciativa que ofrece oportunidad a artistas emergentes.

JanKossen Contemporary  comenzó hace 10 años. Particularmente ella trabajaba como consultora para la galería. Gracias a que habla cantonés con fluidez, pudo traer grupos de colectores a China y visitar a los artistas en sus estudios. “Eso es más o menos donde se plantó la semilla” dice la galerista. Ella se dio cuenta de que  los artistas querían mostrar el valor de sus obras a través de una galería y eso bajo su punto de vista es un problema muy habitual en  Oriente Medio, especialmente Pakistán, porque la idea de lo que una galería es y lo que hace una galería es un nuevo concepto. Por esa razón, Kossenjans abrió su  galería en 2009, para dar una oportunidad a aquellos artistas que no pueden demostrar su arte ya que no abarcan un gran público.

La filosofía de esta galería se basa principalmente en sus gustos personales. La selección de las obras no se apoya únicamente en el artista, el proceso de producción y la originalidad, sino también le da una gran importancia a  la pasión intrínseca del artista. Lo que nos llevaría a pensar, ¿Qué se refiere con pasión? “Cuando hay pasión hay poder de permanencia, no me importa lo buena que puede llegar a ser la obra, lo que realmente aprecio es la forma de creación, como han llegado a lograrlo y sobre todo la historia que hay detrás de ella.” Dice Jasmin. Lo más importante es la historia y el trasfondo de cada obra. 

No solo eso, además la galerista tiene una relación muy estrecha con las obras y los artistas. En una ocasión, sintió mucho lo que supondría la venta de uno de sus obras favoritas ya que tenía un gran significado para ella.  Se trataba de una obra del artista coreano Jeong Min Suh que tenía que ver con el budismo espiritual. Establece relaciones tan estrechas y personales que cuando tiene que vender uno de sus cuadros es como si estuviera perdiendo lo que más quiere.

¿Siempre has sabido que esto es lo que has querido hacer? “no, en realidad nunca lo he tenido claro”. Durante su vida ha ido probando distintos campos ya que gracias a los cinco idiomas que habla y a su habilidad para los negocios ha tenido la oportunidad de poder experimentar en distintos ámbitos, que por supuesto, le han ido abriendo puertas. Además, es una persona con aficiones peculiares, le gusta la naturaleza y cuando puede trata de ir al campo que lo tiene a pocos minutos de su casa en Basilea. Para ella es su santuario. Desde siempre ha viajado mucho, dentro de poco tiene que asistir a  Art Paris, en Junio Art Basel, Los Hamptons probablemente en julio, tal vez Estambul en noviembre. Por eso ella necesita sus raíces, su hogar, aquello que le haga desconectar. “Nací en Hong Kong, pero  soy alemana. He vivido en Singapur, Sydney, y ahora Suiza. Y ahora mismo estoy  tratando de evitar vivir en Nueva York” asegura la galerista.

¿Cómo fue tu primera experiencia de la feria de arte? “Probablemente fue la primera y última vez en mi vida en que he vendido en una abertura”. La galerista estaba exponiendo las obras en Estambul  y a los diez minutos de abrir  entro una persona y compro cinco obras de arte de golpe. Según Jasmin eso nunca volvió a suceder. Para ella fue una experiencia motivadora que siempre recordara.

 Tras estas anchas y profundas pinceladas sobre la galerista Jasmin KossenJans, es importante mencionar que no solo nos explica su filosofía de vida y su forma de llevar su negocio sino también comparte sus  fortalezas y debilidades.  “Me sorprendo a mí misma con la rapidez con que puedo recuperarse de una mala experiencia, como la inversión en las ferias de arte equivocadas. En la cara de decepción, tengo la capacidad de hacer que otras personas pueden mantener su motivación para arriba. También tengo que ser una animadora para el artista y mantener mis emociones bajo control. El negocio de la galería es un deporte extremo. Usted necesita nervios de acero, y, al final del día, usted tiene que ser su propio animador. Yo tenía un año cuando lo hice demasiadas ferias de arte y he aprendido a no confiar en todo lo que he oído, en especial de los organizadores de arte. Lo aprendí de la manera difícil que es necesario tener una estrategia. Incluso si algo parece muy atractivo para tomar parte en, si no es parte de mi estrategia, no voy a hacerlo.”

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…of the Venice Biennale

The Biennale is 120 years old and if it still has value as an exhibition then it is in the fact that it delivers, on an influential stage, successive and often conflicting perspectives on contemporary artistic practice and its relevance to the world in which we live. You might not agree with Enwezor’s vision of art and its utopian role in today’s world—I certainly don’t—but there is no denying the world today faces deep divisions and crises and an uncertain future. How those forces impact artists is worth exploring, I agree.

Venice Bienale 2015

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